La cultura del café en Malasia, donde el café es más que una bebida caliente

El consumo de café se ha convertido en un negocio serio en países de todo el mundo y Malasia no es una excepción.

Malasia tiene sus propias granjas de café, pero en su mayoría cultivan la variedad Robusta, que se suele cultivar a menor altitud. En otros países, y a mayor altitud, se suele cultivar el café Arábica, que para la mayoría de los conocedores del café es el grano preferido.

Sin embargo, tanto si se trata de granos locales de Robusta como de café Arábica de procedencia internacional, la cultura cafetera malaya se ha disparado en los últimos años con la apertura de cada vez más cafeterías independientes, que suelen ser las preferidas de los malayos frente a las grandes cadenas.

Historia del café en Malasia

Debido a la influencia de la colonización británica durante la década de 1820, los malayos solían estar más expuestos al té como bebida principal que al café.

Fue más tarde, en 1898, cuando la cultura del café comenzó a crecer a medida que los inmigrantes chinos se trasladaban a Malasia. Surgió la tradición de mojar rosquillas o galletas chinas en una taza de café negro como desayuno antes de salir a trabajar.

Las cafeterías locales empezaron a expandirse, no sólo centrándose en la venta de sus productos, sino también en atraer a todas las generaciones. Las cafeterías empezaron a convertirse en los principales puntos de encuentro de los malayos, así como en un lugar donde se podía tener una relajada reunión de negocios.

Los kopitiams en la cultura cafetera malaya

Aunque hoy en día las cafeterías de moda recurren al alquiler de máquinas de café para equipar sus locales con lo último y lo mejor, no siempre fue así. Mucho antes de la explosión de la cultura del café tal y como la conocemos hoy, Malasia tenía sus propias cafeterías conocidas como “kopitiams”. El término “Kopitiam” nace de la combinación de dos palabras diferentes; “kopi”, la palabra local para café, y la palabra Hakka o Hokkien “tiam”, que significa tienda.

Estas sencillas cafeterías solían servir los granos de café Robusta locales, que generalmente se tuestan con margarina o aceite de palma para que sean más oscuros que la mayoría de los demás granos. Los Kopitiams, que existen desde el inicio del comercio del café en la región, han estado a la vanguardia de la escena cafetera malaya durante cientos de años y siguen siendo populares.

Historia de los kopitiams

La historia de los kopitiams en Malasia comienza con la migración de los habitantes de la isla de Hainan, en el sur de China. Fueron uno de los últimos grupos étnicos chinos en emigrar al sudeste asiático a finales del siglo XIX.

Cuando llegaron, otros grupos dialectales importantes, como el hokkien, el cantonés y el teochew, ya se habían asentado y dominaban las industrias más lucrativas de Malasia, como el comercio, la agricultura y la minería.

Obligados a buscarse la vida en otro sitio, la mayoría de los inmigrantes de Hainan se dedicaron a la hostelería. Muchos encontraron trabajo como cocineros y personal de hoteles, restaurantes y panaderías, mientras que otros se convirtieron en empleados domésticos de familias europeas. Algunos hainanos también aceptaron trabajos como cocineros y cantineros en las bases militares británicas y en las galeras de los barcos.

Sin embargo, al final de la Segunda Guerra Mundial, se produjo una recesión económica y las oportunidades de trabajo en hoteles y hogares europeos empezaron a escasear. En esa época, los precios de las propiedades también bajaron considerablemente.

Muchos hainanos aprovecharon rápidamente esta oportunidad y, con sus ahorros, compraron locales para montar pequeños restaurantes y kopitiams por todo el país.

Así comenzaron los populares centros sociales para que los emigrantes chinos se reunieran, comieran y se mantuvieran al día con la actualidad local. Los kopitiam típicos atendían a los trabajadores de ingresos medios o bajos, y todos tenían mesas básicas de mármol blanco y vajilla de porcelana verde con flores.

El menú persiste hasta hoy, mostrando la fusión entre las habilidades culinarias de los hainanos y el estilo que tuvieron que adoptar para sus empleadores británicos. El menú incluye chuletas de pollo con guisantes verdes, tostadas con mantequilla y mermelada de coco, y café tostado endulzado con leche condensada.

El concepto social y de comida asequible tuvo tanto éxito que en la década de 1960 se podían encontrar kopitiams en casi todos los rincones de Malasia.

Hasta hoy, la mayoría de los kopitiams siguen siendo administrados por familias de ascendencia hainana, que se transmiten de padres a hijos.

Cafés tradicionales en Malasia

La cultura del café en Malasia incluye una amplia gama de técnicas de elaboración primordiales. El café tradicional de Malasia, llamado “kopi” en malayo, se prepara vertiendo agua hirviendo a través del café en un filtro de tela tradicional. Se suele beber caliente o con hielo, con o sin leche condensada o con una gran cantidad de azúcar.

Muchos estilos tradicionales de café siguen siendo populares en Malasia hasta el día de hoy, entre ellos encontramos los siguientes.

Café blanco de Ipoh

Este café se produjo por primera vez en el siglo XIX en la ciudad de Ipoh, situada en el estado de Perak.  En lugar de centrarse en el tipo de granos utilizados, el foco está en el tueste. Se elabora con una mezcla de granos arábica, robusta y liberica y se tuesta en margarina de aceite de palma para darle una textura y un sabor especiales.

Kopi Tarik

Los inmigrantes indio-musulmanes en la península malaya inventaron el kopi tarik. Después de la Segunda Guerra Mundial, levantaron puestos de bebidas en los campos de caucho para atender a los empleados. Antes de servirlo, lo “tiraban” repetidamente hasta que se formaba una película de espuma en la bebida. La leche condensada se incluye para aumentar la espuma y mejorar el sabor de la bebida.

Kopi-O

Los granos de Liberica, que se importaron en algún momento del siglo XIX, son los que se utilizan en el kopi-o. El hecho de utilizar mantequilla y azúcar para tostar los granos de café confiere al kopi-O su característico sabor carbonizado. El fuerte sabor a café se ocultó mediante esta peculiar técnica de tueste. La abundancia de leche condensada y evaporada en esta bebida realza el potente y rico sabor de los granos.

La forma tradicional de tostar el café en Malasia

Los granos de café se tostaban en un molino hace entre cincuenta y cien años hasta que adquirían un color marrón intenso. La mayoría de los granos de café eran libé     rica y robusta, lo que daba a la bebida un sabor potente y terroso.

Malasia es el único país que tuesta dos veces su café, por lo que se considera una técnica de tueste única que muchos desconocen. Como resultado, los granos tienen un sabor a nuez y poca acidez. Este concepto tiene su origen en la costumbre china, donde los granos de café se tostaban tradicionalmente. A continuación, los granos se combinaban con azúcar derretido y margarina para caramelizar el azúcar y, tras enfriarse, se trituraban para obtener café en polvo.

Evolución de la cultura del café

Hoy en día, en Malasia, las tiendas de café especializadas no son una rareza. A pesar de la histórica popularidad del tradicional kopitiam, las cosas están empezando a cambiar. Las cadenas y las cafeterías independientes están cambiando la forma en que muchos malayos consumen café.

El aumento del consumo de café en Malasia se atribuye a varios factores, como la urbanización y la vida agitada. Para aumentar la productividad, el consumo de café se ha arraigado en la cultura malaya.

Hay casos especiales, como el de Kuala Lumpur, donde vive la mayor población italiana del mundo, fuera de Italia. Dado que los italianos son los responsables de la invención del espresso, el capuchino y otras bebidas populares a base de café, no es de extrañar que la población italiana local se haya entusiasmado rápidamente con la nueva oleada de cafeterías que se han abierto en el país.

Grandes cadenas de café en Malasia

Las grandes cadenas internacionales de café llevan ya más de dos décadas en Malasia. Starbucks abrió su primera tienda el 17 de diciembre de 1998 en el KL Plaza. En junio de 2020, había 316 tiendas en todo el país, incluida la primera tienda de Starbucks por señas del mundo, que contrata a baristas sordos.

Conclusión

Al repasar la historia de la cultura cafetera malaya, podemos ver cómo sus ricas tradiciones se han transmitido de generación en generación al experimentar nuevos sabores e ideas a través de una simple taza de café.

Además, a medida que la cultura del café sigue creciendo en popularidad en Malasia, podemos esperar que se abran más cafeterías en todo el país. Tanto para la población local como para los turistas, es un momento emocionante para ser un bebedor de café en Malasia.

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